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Handicap & Soutien

Une histoire orale de l'exploration du Capitole

Photos par Tom Olin

Des dizaines de militants d'ADAPT ont gravi les marches du Capitole.

Je ne pensais pas que le Capitol Crawl serait un événement historique et je n'étais même pas sûr que c'était une bonne idée à l'époque. Je suis content d'avoir eu tort.

C'était le 12 mars 1990, mais la température à Washington, D.C., était au milieu des années 80, et il faisait beau. Je faisais partie du contingent de Chicago ADAPT pour rencontrer des ADAPTeurs d'autres villes pour notre action de printemps. À l'époque, ADAPT représentait American Disabled for Accessible Public Transit, et notre raison d'être était de veiller à ce que tous les véhicules et installations de transport en commun soient accessibles aux personnes à mobilité réduite. Il n'y avait pas de mandat fédéral d'accès, donc dans certaines villes, les autobus équipés d'ascenseurs étaient monnaie courante, mais dans d'autres, ils étaient rares. À Chicago, il n’y avait pas un seul bus accessible.

ADAPT a organisé des actions chaque printemps et chaque automne à D.C. ou dans une autre ville stratégiquement sélectionnée pour faire avancer ce programme. Et nous l'avons fait à la manière d'ADAPT, en commettant des actes non violents de désobéissance civile qui ont souvent abouti à une arrestation.

Le timing était parfait pour cette action particulière. La Loi sur les Américains handicapés a été adoptée à une écrasante majorité par le Sénat mais a été bloquée à la Chambre. ADAPT était là pour l'assommer.

Nous avons marché dans les rues de D.C. et organisé un rassemblement avec d'autres groupes de personnes handicapées à l'extérieur du Capitole des États-Unis. Divers orateurs ont exprimé leur éloquence quant à l'importance de l'ADA. Je me souviens de m'être senti agité et un peu ennuyé.

Après tous les discours, des masses d'ADAPTATEURS se sont déplacés vers le pied de l'escalier géant à l'extérieur du Capitole, et j'ai suivi même si je ne savais pas pourquoi. C'est comme ça dans les actions ADAPT – seuls quelques dirigeants connaissent la cible, et le reste d'entre nous ne font que suivre et faire confiance. Étant donné que le succès d'une action repose souvent sur l'élément de surprise, moins il y a de personnes qui savent où va la marche, plus les chances sont faibles que la police, toujours à proximité, entendra quelque chose et dénoncera la cible.

Je me souviens du chef d'ADAPT, Mike Auberger, un quadriplégique qui a pris la parole lors du rassemblement, me disant que les gens sortaient de leurs fauteuils roulants et montaient les marches comme une démonstration vivante et symbolique de ce qu'était la lutte pour passer l'ADA. Le Congrès était confortablement installé dans sa tour d'ivoire, essayant de prétendre que nous n'existions pas. Mais nous n'allions pas les laisser nous ignorer.

Je me demandais si l'image du crawl pouvait projeter l'image opposée. Les personnes handicapées qui rampent peuvent évoquer des images de mendiants tristes et impuissants plutôt que de militants forts et déterminés. Mais, encore une fois, peut-être pas, songeai-je. Cela pourrait intimider les membres du Congrès qui étaient des obstructionnistes. Que diable alors. Cela valait la peine d'essayer.

Mais je ne pouvais pas sortir de mon fauteuil roulant et grimper les marches. Je suppose que si j'avais insisté, quelqu'un m'aurait jeté par-dessus leur épaule et m'aurait porté. Au lieu de cela, j'ai pris la route accessible jusqu'à la place en haut des escaliers et j'ai rejoint ceux qui acclamaient les rampants et les saluaient à leur arrivée.

J'ai parlé avec d'autres ADAPTATEURS qui ont participé au Capitol Crawl pour voir ce dont ils se souviennent et ont à dire à ce sujet aujourd'hui. Il s'agit de Bob Kafka et Stephanie Thomas d'Austin, Larry Biondi de Chicago, Robin Stevens de Denver, Julie Farrar de Colonie, New York, et Anita Cameron de Rochester, New York.

STEPHANIE THOMAS: À cette époque, Bob et moi étions des organisateurs nationaux d'ADAPT et nous avons aidé à concevoir le plan. Pendant le rassemblement, j'ai réuni un groupe de personnes qui pouvaient ramper et qui voulaient être arrêtées, et nous nous sommes dirigées vers le bas des escaliers. Lorsque Bob nous a donné notre signal, nous sommes tombés de nos chaises et avons commencé à ramper. Bien que j'ai été le premier à tomber au sol, j'ai été rapidement dépassé par les autres robots.

BOB KAFKA: J'étais plus loin mais j'ai aussi rampé. À l'époque, nous étions à la fois sur des chaises manuelles et plus mobiles qu'aujourd'hui.

THOMAS: Dieu merci, quelqu'un a amené nos fauteuils roulants au sommet.

KAFKA: Les gens du système (lobbyistes de défense des personnes handicapées) ont été bloqués. L'ADA était restée coincée à la Chambre des représentants, et ils n'étaient pas en mesure de la faire bouger à nouveau. Nous voulions montrer que «l'accès est un droit civil», c'est plus que des mots, que nous étions prêts à agir. Nous voulions nous assurer que la déclaration que nous faisions était symbolique et visuelle.

Anita Cameron recule soigneusement vers l'arrière.

Anita Cameron recule soigneusement vers l'arrière.

ANITA CAMERON: Je vivais à Colorado Springs et à l'époque, ceux d'entre nous de l'ouest roulaient en caravanes à travers le pays. Les sections du Colorado se sont réunies à Denver, et parfois l'Utah et le Texas se joignaient à nous, ou nous nous rencontrions en cours de route, ramassant plus de gens pendant que nous traversions le Kansas et d'autres États. J'ai souvent roulé dans le van de Wade Blank (fondateur d'ADAPT) lors de ces voyages, j'ai donc pu entendre beaucoup de brainstorming et de planification.

Je savais une fois le rallye terminé que le crawl aurait lieu, et je pensais que c'était une excellente idée. Je pensais qu'ADAPT devait vraiment mettre en évidence ce que c'était que de vivre en tant que citoyens de seconde zone et ce que la Loi sur les Américains handicapés signifierait pour nous.

JULIE FARRAR: Au moment de l'exploration, j'avais environ 19 ans. J'étais assez petit et beaucoup plus mobile. J'étais connue pour pouvoir ramper, traverser, monter, descendre, au-dessus des barrières de police, des escaliers, etc.

Nous regardions Bob Kafka et attendions que le signal commence à monter les escaliers. Le sentiment de camaraderie était palpable – l'excitation de notre marche là-bas, la mise en scène. Je ne me souviens pas des discours. Je me souviens juste d'avoir été si fier d'une manière communautaire très sacrée d'en faire partie.

LARRY BIONDI: Il faisait extrêmement chaud pour mars et lorsque nous avons atteint le Capitole, nous nous sommes arrêtés devant les marches. Je n'avais aucune idée du plan, puis deux personnes m'ont demandé si je voulais gravir les marches. Une explosion d'énergie est venue sur moi, alors j'ai dit: "Pourquoi pas?"

Ron, mon assistant personnel de l'université, m'a aidé à gravir les marches en mettant ses mains derrière mes pieds afin que je puisse avoir un effet de levier. Quand j'ai atteint le sommet, j'étais épuisé et mes coudes et genoux saignaient. Wade m'a versé de l'eau sur le visage pendant que j'étais allongé sur le dos.

Je ne savais pas que 30 ans plus tard, ce que nous faisions deviendrait un moment historique. Monter ces marches symbolisait à quel point la communauté des personnes handicapées voulait que l'ADA soit adoptée.

CAMERON: J'étais en ligne avec mon ami Frank McColmb, qui avait été dans une maison de soins infirmiers pendant 43 ans avant d'être transféré chez lui par Wade. Lorsque nous sommes arrivés sur le site, les préposés de Frank l'ont aidé à monter les escaliers, et j'ai pris son fauteuil roulant manuel et l'ai tiré vers l'arrière à côté de lui. C'était un peu gênant parce que j'avais aussi ma canne tactile blanche et la chaise de Frank était lourde.

À mi-chemin, je suis devenu épuisé et j'ai donné la chaise de Frank à ses assistants et j'ai reculé le reste du chemin. Je suis allé lentement et je me suis arrêté pour discuter avec quelques personnes pour m'assurer qu'elles allaient bien.

J'étais excité, honoré et humilié que j'aidais à faire passer un message, et je ne suis pas surpris qu'il soit si historique. Je sentais que nous rampions dans les livres d'histoire.

ROBIN STEPHENS: Il faisait chaud comme l'enfer, surtout quand nous nous exerçions, et il n'y avait pas d'eau jusqu'à plus tard au sommet. J'avais accroché avec un ami aveugle et son nouveau chien, et je lui ai demandé si elle voulait faire les escaliers avec moi. Elle a dit oui, alors j'ai garé mon fauteuil roulant électrique sur le côté gauche de l'escalier et nous avons lentement gravi les marches menant au palier, nous reposant, nous assurant que tout le monde allait bien, offrant de l'aide … et je me suis écrasé en haut, me sentant totalement mort et sans défense sans mon fauteuil roulant. Nous avons finalement obtenu de l'eau et finalement mon fauteuil roulant.

THOMAS: Il faisait plus chaud que l'enfer et j'ai vite été trempé. D'autres personnes me dépassaient. Je ne pouvais pas aller vite, mais ce n'était pas une course. À chaque pas, je me relevais, ajustais mes pieds et tirais à nouveau. J'utilisais bientôt la balustrade pour me tirer avec.

J'ai vu tellement de gens monter ces marches de tant de façons, certains se déplaçaient assez facilement, d'autres avec plus de difficulté. Certains étaient encouragés ou rampaient en groupe, d'autres seuls. Certains étaient transportés. C'est devenu un peu gratuit pour tous, et cela semblait très approprié. J'étais tellement content de voir tout le monde au sommet. C'était comme un gros câlin de mes coups d'œil!

STEPHENS: Ensuite, l'action de la rotonde a eu lieu le lendemain, avec nos arrestations, et nos comparutions devant le tribunal ont eu lieu le lendemain. J'ai écrit un discours chaleureux pour le juge, et quand mon tour est arrivé au tribunal, je l'ai lu, j'ai été condamné et je me suis précipité à l'aéroport pour mon vol, ce qui m'a manqué. Je suis retourné à l'hôtel et j'ai écouté les discussions émouvantes de mes collègues ADAPTATEURS sur ce que les manifestations signifiaient pour tout le monde.

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De nombreux militants d'ADAPT disent que cette manifestation dans la Rotonde du Capitole a été plus efficace que le Crawl.

De nombreux militants d'ADAPT disent que cette manifestation dans la Rotonde du Capitole a été plus efficace que le Crawl.

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J’ai toujours senti que la démonstration dans la rotonde du Capitole était beaucoup plus efficace que la tentative de faire tomber l’ADA dans la maison. Nous nous sommes rassemblés dans la rotonde et nos chants ont résonné comme des chevaux au galop. Nous avons exigé que le leadership de la Chambre vienne nous rencontrer, et le président de la Chambre, Tom Foley, et le leader de la minorité parlementaire Robert Michel se sont rapidement conformés. Ils nous ont raconté comment nous devions tous être patients et nous ont ensuite laissé un choeur retentissant de huées. Le chant a repris et bientôt la police est intervenue pour arrêter et expulser plus de 100 d'entre nous.

Mais c'est le Capitol Crawl qui est considéré par beaucoup comme l'événement décisif qui a conduit au passage de l'ADA. Dans une interview avec le Indiana Disability History Project, l'ancien sénateur américain Tom Harkin, qui a présenté et défendu l'ADA, a déclaré à propos du Capitol Crawl: «Lorsque cela a fait la une des journaux du soir partout en Amérique, nous avons fait sortir le projet de loi de la Chambre 30 jours plus tard."

Depuis lors, le Capitol Crawl a pris un air de mythologie. Lorsque Marca Bristo, présidente d'Access Living, le centre pour la vie indépendante de Chicago, est décédée en septembre dernier, la sénatrice américaine Tammy Duckworth, une utilisatrice de fauteuil roulant, a déclaré: «Parce qu'elle a rampé sur les marches du Capitole pour passer l'ADA, je dois passer ses couloirs pour voter au Sénat américain. »

Je ne me souviens vraiment pas que Marca était présente pour le Capitol Crawl, mais cela n'a pas d'importance. À la lumière de l'histoire, l'événement est considéré comme une action politique si importante qu'il est supposé que toutes les personnes qui étaient impliquées dans le mouvement des droits des personnes handicapées à l'époque doivent avoir été là, au premier plan.

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