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Une adolescente trisomique est PDG d'un camion de crème glacée

BIRMINGHAM, Ala. – Lors de la 50e convention annuelle de l'Association internationale des distributeurs et vendeurs de crème glacée en novembre dernier, Hunter Norwood a fait sensation en tant qu'invité d'honneur. Son costume n'aurait pas pu être plus parfait pour l'occasion: une veste et un short turquoise vif, avec une cravate assortie, recouverts d'un imprimé crème glacée.

Sa mère, Michelle Norwood, a trouvé en ligne le «fameux costume de crème glacée» qu'il pouvait porter à Las Vegas pour la convention, où la foule s'est déchaînée. «Il était comme Elvis», dit-elle.

De retour à la maison, il est une sorte de rock star à part entière. Il est le PDG de A Little Something Extra, un camion de crème glacée basé dans la région rurale de Dawson, Ala. – «Le premier camion de crème glacée du genre en Amérique», dit Michelle, ce qui explique le costume et sa présence à la convention, qui était «l'une des meilleures expériences» dans une vie remplie d'expériences merveilleuses.

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En tant que PDG, Hunter, qui a le syndrome de Down, supervise une équipe «d'experts en crème glacée», qui ont tous des particularités.

À 19 ans, Hunter est au centre d'une famille aimante qui comprend sa maman; son père, Anthony; une sœur aînée, Hope, 22 ans; et un jeune frère, Brodie, 14 ans.

Ses deux parents ont grandi dans le comté de Dekalb, fréquentant des écoles secondaires rivales, Crossville et Geraldine. Lorsque Hope avait 21 mois, le couple a eu une deuxième fille, Victoria, qui est née avec une malformation cardiaque. Elle est décédée à peine six jours plus tard, le matin où elle devait être transportée par avion à Boston pour y être soignée. La famille célèbre toujours la vie trop courte de Tori.

Treize mois après la mort de Tori, Hunter est né. «J'étais dans une saison de ma vie où je pensais que Dieu était peut-être en colère contre moi», admet Michelle. «Cela n’aurait pas pu être plus éloigné de la vérité. Il nous a donné une bénédiction supplémentaire avec Hunter.

Hunter, qui a obtenu son diplôme de l'école secondaire Geraldine en mai, a «beaucoup de personnalité», dit sa mère. Il est «très axé sur la technologie» et a réussi à pirater ses comptes Amazon et PayPal. Il a également un sens de l'humour sec et «fait rire les gens», dit-elle. «C’est un gars formidable.»

Michelle a même changé de carrière à cause de Hunter. Diplômée en commerce à l'université, elle dit que sa première réunion de programme d'éducation individualisée (PEI) pour lui «n'a pas été une expérience agréable». Désireuse de s'instruire en son nom, elle est retournée à l'école, obtenant une maîtrise en éducation collaborative, un diplôme de spécialiste en éducation et une deuxième maîtrise en leadership pédagogique.

«Tout ça juste pour vendre de la glace», dit-elle en riant. En plus d'aider son mari et son fils à exploiter l'entreprise de camions de nourriture, elle enseigne l'éducation spéciale.

«Ton cœur fond»

Parce que les Norwood vivent dans une telle communauté rurale, il n'y a pas beaucoup de possibilités pour des gens comme Hunter, dit Michelle. Elle avait l'habitude de craindre qu'il «ne connaisse jamais des choses qui apportent de la gratification, comme un chèque de paie et un titre de poste». À l'école où elle enseigne, elle et ses élèves tenaient un snack-bar où les enfants étaient chargés de stocker les étagères et de compter l'argent. Elle s'est dit: «J'ai besoin de quelque chose comme ça pour mon fils.»

Quand elle était enfant et grandissait à la campagne, Michelle rêvait de camions de crème glacée. Mais elle n'en a jamais vraiment fréquenté un avant 2017, lorsqu'elle a rendu visite à sa sœur à Memphis. Elle a recommencé à rêver d'eux, mais cette fois-ci dans le but d'en posséder un pour employer Hunter et d'autres personnes handicapées.

Après des mois de recherche et d'écriture des idées qui lui sont venues à 2 heures du matin, «Tout s'est réuni», dit-elle, «du congélateur au distributeur de crème glacée en passant par le camion.» Le nom de l'entreprise, A Little Something Extra, fait référence au chromosome supplémentaire qui cause le syndrome de Down.

Le camion de crème glacée a été lancé en août 2018. De mars à octobre, il se rend dans les entreprises, les maisons de retraite, les écoles, les tournois de golf, les anniversaires et autres événements spéciaux. Les employés, identifiés sur leur étiquette comme des «experts en crème glacée», vendent 22 produits surgelés pré-emballés comme des barres de fudge, des sandwichs à la crème glacée et des rêves à l'orange.

«Le but est de leur donner l'occasion de socialiser, d'être vus et valorisés», dit Michelle. «Je veux que le camion de crème glacée soit un outil de plaidoyer et de sensibilisation.»

Au cours des deux dernières années, une vingtaine de jeunes se sont formés pour travailler sur le camion de crème glacée. «J'avais des attentes élevées, mais chaque travailleur est venu et m'a époustouflé par sa capacité», dit Michelle. «C'était vraiment incroyable.»

Après tout, tout le monde aime la crème glacée. Et Michelle a remarqué qu '«il y a quelque chose dans la crème glacée lorsqu'elle est servie par nos experts en crème glacée. Vous pourriez avoir un gel du cerveau, mais votre cœur fond. Cela a restauré ma foi en l'humanité.

"Tellement plus à offrir"

Quand Hunter est né, dit sa mère, les médecins avaient tendance à se concentrer sur ses handicaps. «Les gens ne regardaient pas mon fils et n’avaient pas vu un bébé. Ils ont vu un bébé trisomique. Mais il a tellement d'autres qualités merveilleuses.

L'année dernière, elle a eu l'idée d'écrire un livre sur son fils spécial, «pour permettre aux autres de voir que notre vie est tellement meilleure parce que nous avons Hunter.

Le titre, «Stars in My Eyes», fait référence aux taches de Brushfield, ou «étoiles» qui sont souvent présentes aux yeux des personnes atteintes du syndrome de Down. «Les étoiles sont là pour nous rappeler leur objectif et leur capacité», dit-elle.

Tout au long du livre, Michelle documente certains des événements majeurs de la vie de Hunter, y compris la période en 2015 où il a dirigé le jeu final et marqué un touché dans un match de football, faisant la une des journaux. Elle a même immortalisé le costume de crème glacée qu'il portait à la convention, puis au bal Tim Tebow à Scottsboro en février de cette année.

À la fin du livre, les lecteurs sont présentés à 10 des experts qui travaillent sur le camion de crème glacée. Chacun comprend une biographie et leurs peintures de la «Nuit étoilée» de Van Gogh.

Le premier envoi de livres est arrivé le jour de l’anniversaire de Michelle, le 19 août – «un cadeau incroyable», dit-elle. Parmi ses fans, il y a un groupe de parents locaux à Huntsville, BUDS (qui signifie «Bringing Up Down Syndrome»), qui a acheté des livres à mettre dans un paquet pour les nouveaux parents. «C’est un rêve absolu devenu réalité de penser que les nouveaux parents pourront voir cela», dit-elle.

Michelle a déjà écrit un autre livre, inspiré d'une conférence qu'elle a donnée aux élèves du primaire en février. En leur parlant de Hunter, elle a décrit ses caractéristiques du syndrome de Down comme des «super pouvoirs». Penser cela de cette façon, dit-elle, «pourrait changer toute leur vision du monde».

Elle espère que la même chose se passe avec le camion de crème glacée, qu'elle aime à dire «changer le monde, une glace à la fois».

Au cours de l'été, elle a pris la parole à l'Université d'Auburn, où le programme de transition EAGLES de deux ans a été créé en 2018 pour les étudiants ayant une déficience intellectuelle. Si tout se passe comme prévu, dit-elle, A Little Something Extra vendra de la crème glacée sur le campus l'automne prochain et offrira des bourses aux employés pour qu'ils participent au programme.

En plus d'être le PDG du camion de crème glacée (où il trouve souvent une raison de «licencier» ses parents), Hunter est actuellement dans le programme de 13e année de son lycée, où il est «un aide-enseignant autoproclamé, »Dit Michelle.

Pendant des années, Hunter a dit qu'il voulait aller à Auburn, où sa sœur Hope est étudiante. Un jour, il sera peut-être un grand homme sur le campus grâce au programme EAGLES. Que cela arrive ou non, «Hunter a bien plus à offrir au monde que de rester assis à la maison», dit sa mère. Elle s’assure de cela.

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