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Un organisme gouvernemental recommande de mettre fin à un salaire inférieur au minimum

Une employée d'un atelier protégé prend une pause momentanée du reconditionnement des pulvérisateurs en plastique pour discuter avec sa mère. (Tammy Ljungblad / Kansas City Star / TNS)

Une commission fédérale des droits civiques appelle à la fin d'une politique qui permet aux personnes handicapées d'être payées moins que le salaire minimum, décrivant le programme comme «plein d'abus».

Dans un rapport publié jeudi, la Commission américaine des droits civils a déclaré que le moment était venu d'éliminer progressivement les salaires inférieurs au minimum.

Les employeurs peuvent actuellement obtenir des certificats du ministère du Travail leur permettant de payer les travailleurs handicapés moins que le salaire minimum fédéral de 7,25 $ l'heure. La disposition de la section 14 (c) de la Fair Labor Standards Act remonte à 1938.

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La pratique a été critiquée ces dernières années pour être discriminatoire et abusive, les défenseurs mettant de plus en plus l'accent sur les opportunités offertes par l'emploi intégré compétitif alors même que certaines familles se sont battues pour maintenir l'accès à des ateliers protégés.

Des villes et des États de l'Alaska au New Hampshire ont imposé des restrictions sur le paiement des personnes handicapées à un salaire inférieur au salaire minimum. Et, au niveau national, les plates-formes du Parti républicain et démocrate ont soutenu une législation supprimant le salaire inférieur au minimum. En 2019, la Chambre des représentants a voté pour la première fois l'interdiction des salaires inférieurs au minimum, bien que le projet de loi connu sous le nom de loi sur l'augmentation des salaires n'ait pas été examiné au Sénat.

Désormais, la commission des droits civiques – une agence indépendante et bipartite créée par le Congrès – est la dernière à demander la fin de cette pratique. La recommandation intervient après que la commission a reçu des milliers de commentaires à la fois pour et contre un salaire inférieur au minimum et recueilli des données et des témoignages de législateurs, d'agences fédérales, d'auto-représentants, de membres de la famille, de prestataires de services et d'experts dans le domaine. Des visites sur place ont également été effectuées pour observer les personnes handicapées travaillant à la fois pour des salaires inférieurs au minimum et compétitifs.

Dans son rapport, la commission a déclaré que les régulateurs avaient «constaté à plusieurs reprises que des prestataires opérant conformément à l'article 14 (c) empêchaient les personnes handicapées participant au programme de réaliser leur plein potentiel tout en permettant aux prestataires et aux entreprises associées de tirer profit de leur travail».

Pendant ce temps, «les échecs de la réglementation et de la surveillance… ont permis et continuent de permettre au programme de fonctionner sans atteindre son objectif législatif de répondre aux besoins des personnes handicapées pour recevoir les soutiens nécessaires pour devenir prêtes à l'emploi dans une économie concurrentielle.

Bien que le nombre d'ateliers protégés – où les employés gagnent moins que le salaire minimum – ait diminué, il existe encore plus de 1 500 ateliers protégés employant plus de 100 000 personnes handicapées, selon le rapport. Les dernières données fédérales montrent qu'il y a des employeurs avec 14 certificats (c) dans 46 États et à Washington, D.C.Les travailleurs employés dans ces situations ont gagné 3,34 $ l'heure, en moyenne, entre 2017 et 2018.

L'agence des droits civiques note que les personnes ayant une déficience intellectuelle qui travaillent actuellement pour un salaire inférieur au minimum «ne sont pas catégoriquement différentes en termes de niveau de handicap» de celles qui occupent un emploi intégré compétitif. Et le rapport souligne que l'intégration des personnes handicapées sur le lieu de travail est légalement requise par la loi américaine sur les personnes handicapées, ce qui élimine la nécessité d'un salaire inférieur au minimum.

La commission recommande que le Congrès abroge l'article 14 (c) avec une période d'élimination progressive pour permettre aux personnes handicapées et aux fournisseurs de services de passer d'un salaire inférieur au minimum à des modèles favorisant l'emploi intégré compétitif. Cela devrait s'accompagner d'un financement accru du Congrès pour l'emploi assisté ainsi que d'une meilleure surveillance à la fin du programme 14 (c), ainsi que d'une collecte de données sur les résultats des anciens travailleurs à salaire inférieur au minimum, selon le rapport.

«La commission demande aujourd'hui la fin du programme Section 14 (c), car il continue à empêcher les personnes handicapées de réaliser leur plein potentiel», a déclaré Catherine E. Lhamon, présidente de la Commission des droits civils. «En outre, le programme souffre d'une surveillance fédérale et d'un examen des droits civils extrêmement insuffisants, et d'une non-conformité apparemment courante, ce qui soulève la question de savoir pourquoi nous, en tant que nation, continuons son fonctionnement.

La sénatrice Patty Murray, D-Wash., Qui est l’un des principaux sponsors de la loi sur l’augmentation des salaires, a salué les conclusions de la commission.

«Pendant trop longtemps, certains travailleurs handicapés ont été relégués à des emplois à salaire inférieur au minimum où ils sont séparés de leurs pairs et bien trop peu payés. Comme le montre ce rapport, c'est une violation de leurs droits civils – et nous devons agir maintenant pour y mettre fin », a-t-elle déclaré.

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