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Pour les enfants ayant des besoins spéciaux, la scolarisation en ligne divise les hasards et les have-not

Tamya Daly accueille Jacob et sa mère, Cat, à leur porte avec des fournitures pour la première semaine d'école de Jacob. Chaque élève reçoit un dossier personnalisé avec des instructions pour l'accès Web et les connexions aux applications de la classe. (Anna Almendrala)

ALHAMBRA, Californie – C'est mardi matin, et l'enseignante Tamya Daly fait jouer à sa classe en ligne un jeu d'alphabet. Les élèves écrivent rapidement et intensément, avec parfois des cris d'excitation, sur les petits tableaux blancs qu'elle a déposés chez eux la veille avec des livres à colorier, des marqueurs, du Silly Putty et d'autres accessoires d'apprentissage – le tout qu'elle a créé ou payé avec son propre argent.

Deux des sept enfants de sa classe combinée de troisième et de cinquième année n'étaient pas à la maison lorsque Daly est venue avec les sacs-cadeaux. L’une des deux a réussi à trouver sa propre tablette d’écriture, grâce à un frère aîné, mais l’autre ne trouve pas de papier dans la maison de son père. Elle s'assoit tranquillement à regarder ses camarades de classe sur Zoom pendant une demi-heure pendant que Daly essaie en vain d'attirer l'attention du père. Peut-être que l'élève porte des écouteurs; peut-être que le père est hors de la pièce.

Alors que les enfants retournent à l'école en ligne à travers la Californie et une grande partie du pays, certaines des disparités qui affectent l'éducation se creusent. Au lieu de fréquenter la même école avec un accès similaire aux fournitures et au temps des enseignants, les enfants sont directement dépendants de leurs ressources domestiques, du Wi-Fi et des ordinateurs à l'espace d'étude et aux conseils parentaux. Les parents qui travaillent, qui sont pauvres ou qui ont moins d'éducation sont désavantagés, tout comme leurs enfants.

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Daly enseigne aux élèves du primaire ayant des besoins spéciaux. Les enfants de sa classe, qui ont une variété de diagnostics et de déficiences intellectuelles, courent un risque encore plus élevé – ils ne peuvent pas travailler de manière indépendante et ont besoin de plus d’instructions pratiques. «Plus ils n'obtiennent pas ce genre de logement, plus ils vont prendre du retard», a déclaré Allison Gandhi, directrice générale de l'éducation spéciale à l'American Institutes for Research à but non lucratif.

Les éducateurs et les familles craignent les conséquences dévastatrices à long terme du COVID-19 pour les quelque 800 000 enfants californiens qui ont reçu des services d'éducation spéciale. Ainsi, début août, l'État a annoncé qu'il développait un processus de demande de dérogation pour les écoles, même dans les comtés en proie au COVID, qui souhaitent ramener de petits groupes de ces étudiants pour une éducation en personne.

"Il y a simplement des enfants qui n'auront jamais, jamais cet apprentissage de qualité que nous souhaitons tous faire progresser en ligne, quel que soit le type de soutien que nous fournissons, même si nous l'individualisons", a déclaré le gouverneur Gavin Newsom lors d'une conférence de presse le 14 août. .

L’apprentissage en ligne interfère avec les programmes d’éducation individualisés des élèves, ou IEP – accords juridiques entre les familles, les districts scolaires et les spécialistes qui fixent des objectifs académiques et comportementaux pour les élèves et les services auxquels ils ont droit.

L'écart dans l'expérience d'apprentissage en ligne est nettement visible dans la classe de Daly, et le rôle des parents est crucial. Pour les parents qui n’ont pas à travailler, l’enseignement à distance peut être tendu et prendre du temps, mais il fait partie de la routine quotidienne à endurer jusqu’à ce que la pandémie diminue. Pour d'autres, la scolarité est un cauchemar irréalisable qui pèse sur les parents déjà poussés à leurs limites.

L'école a commencé le 12 août. Au cinquième jour, Daly savait quels enfants avaient le luxe d'un parent au foyer et lesquels étaient supervisés par des frères et sœurs plus âgés. Elle savait quels élèves avaient du mal à se connecter à l'heure tous les jours – une nouvelle exigence de l'État pour tous les apprenants virtuels – et lesquels devaient se rappeler de prendre le petit-déjeuner avant le début des cours.

Elle savait également, depuis le printemps dernier, que la plupart des parents ne pouvaient pas imprimer les feuilles de calcul qu'elle avait téléchargées dans Google Classroom. Leurs imprimantes étaient cassées, l’encre d’imprimante coûtait trop cher, ou ils n’avaient pas d’imprimantes. Pour ce semestre, elle a mis en place une heure tous les jeudis pour que les parents passent devant l'école et ramassent des paquets pour la semaine suivante.

Daly travaille à l'Emery Park Elementary School de l'Alhambra, à l'est du centre-ville de Los Angeles, où les deux tiers des élèves se sont qualifiés l'année dernière pour des repas scolaires gratuits ou à prix réduit. L'école a prêté environ 80% des 434 élèves Chromebooks parce qu'ils n'avaient pas d'ordinateur à la maison, a déclaré le directeur Jeremy Infranca.

Comme la plupart des écoles de Californie, Emery Park a commencé l'année scolaire dans des salles de classe virtuelles – l'option la plus sûre pour un État avec un taux d'infection obstinément persistant. Le district scolaire de l'Alhambra n'a pas encore décidé de demander une dérogation pour ramener les étudiants ayant des besoins spéciaux sur le campus. Infranca et Daly aimeraient – s'ils peuvent obtenir un équipement de protection COVID-19 pour eux-mêmes et leurs étudiants, et si les familles se sentent à l'aise avec.

En attendant, Daly fait de son mieux pour accueillir ses familles, ce qui n’est pas facile. Les parents lui ont dit de limiter l'enseignement de groupe en direct à une heure par jour, afin de ne pas interférer avec les horaires de garde d'enfants ou les besoins en ordinateurs portables des autres enfants du ménage. Pour compenser le temps réduit, Daly enregistre plusieurs vidéos de 15 à 30 minutes expliquant le travail à effectuer et prévoit de programmer une séance individuelle avec chaque enfant une fois par semaine.

«Je choisis d'être positif à propos de cette expérience, et je choisis de communiquer et de faire de mon mieux pour atteindre les élèves et entrer en contact avec les parents et les membres de la famille», a déclaré Daly. «Nous devons juste être proactifs et aussi un peu patients.»

Les familles ont des opinions différentes sur l'opportunité de renvoyer leurs enfants à l'école. Cela dépend souvent davantage du désespoir d’une famille à propos de la garde des enfants que de la prise en compte des risques de COVID-19.

Cat Lee, 44 ans, était nerveuse au début quand elle a réalisé qu’elle devait assumer l’essentiel de l’enseignement pratique pour son fils, Jacob, un élève de cinquième dans la classe de Daly.

«Je me suis demandé, pourrais-je aussi lui enseigner et est-ce qu'il pourrait l'apprendre?» dit-elle.

Lee est une mère au foyer et jusqu'à présent, elle a pu respecter le calendrier établi par Daly. Elle est là avec Jacob à chaque session Zoom et se connecte à l'application Seesaw pour effectuer toutes les tâches. Elle a félicité Daly pour son programme, qu'elle jugeait meilleur et plus facile à enseigner que ce que la famille avait reçu en mars. Mais elle avait des réserves sur la nouvelle normalité de son fils.

«Cela ralentit vraiment son apprentissage; de plus, il n’interagit plus avec les enfants », a déclaré Lee.

Pourtant, si elle avait la chance d'envoyer Jacob pour un apprentissage en personne maintenant, Lee ne la prendrait pas. Elle a des inquiétudes au sujet de leur système immunitaire – Lee a subi une greffe de rein il y a cinq ans et Jacob est né à seulement 27 semaines de gestation – et attend un vaccin COVID avant de permettre à Jacob de reprendre ses activités normales.

Non pas qu’elle n’ait aucun doute.

«Je crains qu’il ne restera si longtemps à la maison, il y sera tellement habitué et il ne voudra pas retourner à l’école», dit-elle.

Danielle Musquiz, une mère de 32 ans avec cinq garçons en âge d'aller à l'école primaire – quatre adoptés par un parent – serait en faveur d'un retour à l'école. Elle dort trois ou quatre heures par nuit en raison de sa semaine de travail de 90 heures avec deux emplois, comme aide à domicile et caissière dans un parc régional.

Quatre de ses fils reçoivent des services d’éducation spéciale, dont un enfant adopté au milieu de la classe de Daly et qui présente des retards cognitifs liés au trouble du spectre de l’alcoolisme fœtal. Les enfants, entassés à la table de la salle à manger ou dans le salon, écoutent leurs cours avec des écouteurs pour ne pas se déranger, ce qui signifie qu’elle n’entend pas un professeur qui l’appelle depuis l’écran.

Les quatre enfants ont des programmes d’éducation individuels, mais il est difficile pour Musquiz de les superviser «avec le minimum de temps dont je dispose à la maison», dit-elle. Elle se sent dépassée par le fait de devoir coordonner, superviser et répondre aux enseignants, aux conseillers et aux thérapeutes pour chaque enfant.

Musquiz travaille plus d'heures qu'avant la pandémie et elle prend des quarts de travail au parc lorsque l'ancien beau-père des garçons les emmène pour le week-end.

"Je commence lentement à dire – et je sais que cela sonne mal – que je ne me soucie plus de la scolarité des enfants," rit nerveusement Musquiz. "J'ai l'impression que c'est le chaos et je me noie."

Pour aider à la garde des enfants, sa mère vit avec la famille du lundi au jeudi et ses fils passent le jeudi soir chez sa sœur. Les vendredis, neuf enfants diffusent tous leurs cours en ligne depuis cette maison. Un vendredi récent, le Wi-Fi est tombé en panne, provoquant un appel de l'école d'un de ses fils lui demandant pourquoi il avait quitté la classe plus tôt.

Si elle en avait l'occasion, Musquiz renverrait ses enfants à l'apprentissage en personne en un clin d'œil.

«Aucun de mes enfants n'apprendra vraiment ce dont ils ont besoin», a déclaré Musquiz. «Ils ont besoin de pratique, ils ont besoin d'interaction, ils ont besoin de motivation, et ces classes ne le font pas pour eux.»

KHN (Kaiser Health News) est un service d'information à but non lucratif couvrant les questions de santé. Il s'agit d'un programme éditorialement indépendant de KFF (Kaiser Family Foundation), qui n'est pas affilié à Kaiser Permanente.

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