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Pandémie rendant les services de garde difficiles à trouver pour ceux qui ont des besoins spéciaux

MIAMI – Arasay Peñate ne savait pas ce qu'était le trouble du spectre de l'autisme lorsqu'elle est arrivée à Little Havana en provenance de Cuba il y a trois ans avec son jeune fils, qui avait du mal à prononcer le mot «mamá».

Mais depuis que son fils, David Silva Jr., maintenant âgé de 4 ans, a été diagnostiqué avec la maladie, ses plans de venir à Miami pour étudier et obtenir un bon travail sont devenus secondaires pour son fils.

En mars, lorsque la pandémie de coronavirus a forcé la garde des enfants de son fils à Easterseals South Florida, Peñate s'est figée lorsqu'elle a réalisé qu'elle était confrontée à un choix impossible.

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Le calcul du couple à l'époque était simple: son mari, David Silva, travaillait toujours dans deux restaurants haut de gamme qui semblaient stables et pouvaient couvrir la plupart de leurs dépenses. Elle était caissière chez Fresco y Más et gagnait 9,50 $ de l'heure, travaillant moins de 40 heures par semaine. Ni l'un ni l'autre n'ont de famille proche en qui ils avaient confiance pour s'occuper de leur fils pendant qu'ils étaient au travail.

Si l'une d'elles devait choisir de quitter son emploi et de rester à la maison, ce serait elle.

Mais deux mois plus tard, prendre soin de son fils par ses propres moyens a coûté très cher. Peñate et Silva sont tous deux sans emploi, ayant dépensé leur seul revenu – le chèque de relance fédéral – pour le loyer de leur appartement à Little Havana et d'autres dépenses urgentes. Ni leur chômage ni leurs demandes de coupons alimentaires n’ont été traités par l’État de Floride, le même fardeau ressenti par des centaines de milliers de nouveaux chômeurs en Floride.

Alors que les fournisseurs de services de garde d'enfants essentiels de la Floride disent qu'ils ont été soumis à des pressions incroyables pendant la pandémie avec peu de soutien, les experts en garde d'enfants avertissent que la réouverture trop rapide sans un plan clair pour l'industrie pourrait entraîner des milliers de familles, y compris les travailleurs essentiels, à devoir choisir entre s'occuper de leurs enfants ou joindre les deux bouts.

Les préoccupations sont encore plus aiguës pour les familles qui ont des enfants ayant des besoins spéciaux, dont le développement cérébral au cours des premières années est critique. Le fait de ne pas suivre des semaines de traitement pendant la pandémie pourrait avoir des effets durables sur la capacité de l'enfant à progresser.

«Je ne vois personne parler des mères. Je ne vois personne parler d’enfants, et en plus de ces enfants, les enfants qui ont des conditions spéciales », a déclaré Peñate. «Cette petite poussée est nécessaire, et cette poussée vient du gouvernement, de hauts fonctionnaires. Cela ne devrait pas dépendre de nous qui sommes en bas de l'échelle, mais plutôt de ceux qui sont en haut. "

Une industrie «décimée»

Lorsque les écoles publiques ont commencé à fermer début mars, le gouverneur Ron DeSantis a exhorté les garderies à rester ouvertes aux parents qui devaient continuer à travailler, y compris les travailleurs essentiels comme Peñate. Malgré les directives des Centers for Disease Control and Prevention, la plupart des prestataires de services de garde ont décidé de fermer en raison d'une baisse spectaculaire de la demande et des craintes de propagation du COVID-19. À un moment donné, moins de 200 garderies dans le sud de la Floride étaient encore ouvertes, laissant les familles se démener.

(que faire à propos de ce paragraphe?) À la veille de la réouverture dans le sud de la Floride, environ 523 centres sont ouverts, soit près de 40% des 1 343 garderies des comtés de Miami-Dade et Monroe qui concluent un contrat avec la Early Learning Coalition, une organisation à but non lucratif qui travaille avec les garderies et les programmes de la petite enfance dans les deux comtés.

Mais le tableau est encore plus sombre pour les centres qui s'occupent d'enfants ayant des besoins spéciaux. Alors qu'il y avait plus de 200 centres affiliés à la Early Learning Coalition disponibles pour les enfants handicapés avant la pandémie dans les deux comtés du sud de la Floride, seuls 31 de ceux qui sont ouverts servent des enfants ayant des besoins spéciaux.

«Nous craignons que le nombre de prestataires qui seront en mesure d'aider les enfants ayant des besoins spéciaux… diminue considérablement», a déclaré le président et chef de la direction d'ELC, Evelio Torres, qui a témoigné devant le groupe de travail de Floride sur la réouverture de DeSantis. «Cela ne dépendra pas du marché. Elle doit être motivée, je pense en grande partie, par le gouvernement qui offre des incitations. »

Il existe des incitations financières pour les centres de Floride qui accueillent les enfants des premiers intervenants. Mais les prestataires soutiennent que la décision du gouverneur de transférer la responsabilité aux garderies avec peu de coopération entre les agences d'État est en partie à blâmer pour l'incapacité de l'industrie à rebondir.

«Je ne pense pas que l'industrie soit prête pour ces actions (de réouverture). Je pense que les dommages financiers qui ont été causés à l'industrie, … je dirais que ce n'est pas exagéré d'utiliser le mot décimé à ce stade », a déclaré Scott Cotter, PDG de Big Blue Academy, qui gère des garderies privées dans plusieurs États, dont un dans le comté de Broward.

Cotter a déclaré que ses centres avaient pris toutes les mesures recommandées, comme maintenir la taille des salles de classe à moins de 10 enfants par enseignant, garder les enfants dans la même classe avec les mêmes personnes chaque jour et dépister les enfants pour la fièvre et d'autres symptômes liés au COVID-19.

Mais les mesures ont fait des ravages. Le centre de Broward, qui compte 35 employés, est maintenant géré par neuf personnes. En raison des nouveaux ratios en classe, seuls environ 35 enfants se présentent chaque jour, plutôt que la fréquentation régulière de 170 à 190 enfants de moins de 4 ans.

«Donc, ces salles de classe sont considérablement réduites en termes de nombre global. Même si les centres reviennent en ligne et rouvrent, leurs capacités vont être considérablement réduites en vertu de ces directives. Cela va créer une pénurie d’approvisionnement en soi », a déclaré Cotter.

Qui va payer pour ça?

Parmi les programmes d'aide financière disponibles pour les garderies, il y a 3,5 milliards de dollars en subventions globales aux États qui ont été mis à disposition par la loi d'urgence CARES. Mais Cotter a fait valoir que les fonds nécessaires de toute urgence mettront un certain temps à atteindre les prestataires, alors que les États décident de la manière dont ils seront dépensés.

Ce chiffre est inférieur à l'aide que certains défenseurs des services de garde ont estimé nécessaire pour soutenir les prestataires de services de garde pendant la pandémie de coronavirus. Les chefs de file de l'industrie, notamment l'Association nationale pour l'éducation des jeunes enfants, affirment qu'il faudra 50 milliards de dollars pour compenser les pertes.

«Il est tout simplement injuste de laisser les services de garde à lui-même dans une pandémie de santé publique», a déclaré Rihan Allvin, PDG du NAEYC, l’organisme à but non lucratif national qui défend les services de garde et les familles de jeunes enfants. «Ils ont besoin de conseils; ils ont besoin de coordination. »

Lynette Fraga, directrice exécutive de la société de ressources à but non lucratif Child Care Aware of America, a déclaré que les fournisseurs s'inquiétaient de savoir si les familles seraient en mesure de se permettre les garderies qui restent ouvertes, d'autant plus que le nombre de centres qui accueillent des enfants ayant des besoins spéciaux devraient diminuer.

"Il y a un écart et cela signifie que quelqu'un doit supporter le fardeau de cet écart", a déclaré Fraga.

Retrouver la confiance des familles

Pendant ce temps, Torres a averti que l'ELC est toujours préoccupé par le fait d'avoir suffisamment d'équipement de protection individuelle pour les centres qui restent ouverts, ce qui a été difficile à obtenir avec peu de soutien des autorités de l'État. Bien qu'il ait déclaré qu'aucun des centres de garde d'enfants du sud de la Floride avec lesquels ils ont un contrat n'ont dû fermer pour une infection au COVID-19, il a déclaré que la coalition à but non lucratif ne suit pas les cas.

«Ils peuvent avoir des membres de leur famille qui peuvent avoir été testés positifs, compte tenu du nombre de cas que nous avons à Miami-Dade, mais nous n'avons entendu parler d'aucun enfant ou adulte dans le programme. La raison pour laquelle nous ne l'avons pas entendu, c'est parce que nous ne le suivons pas », a déclaré Torres.

Le Département des enfants et des familles de la Floride a déclaré dans un e-mail au Miami Herald qu'il n'avait reçu aucune demande des EPE agréées pour le début du mois. Pendant ce temps, la porte-parole de DCF DaMonica Smith a déclaré que le personnel continue d'évaluer les meilleures pratiques de l'industrie à travers le pays.

DCF exige également que l'agence effectue des visites en personne dans les centres pendant les inspections de renouvellement et a continué de faire des inspections de routine par téléphone et via d'autres technologies virtuelles, a déclaré Smith.

Smith n'a pas précisé s'il y avait eu des cas positifs signalés de COVID-19 provenant de garderies en Floride et a renvoyé la question aux autorités sanitaires de l'État.

Lorsqu'on lui a demandé si l'agence suivait les cas provenant des garderies de l'État, Smith a déclaré qu'ils travaillaient avec des agences et des partenaires locaux pour «coordonner chaque fois qu'il y a une notification impliquant un enfant symptomatique ou un membre du personnel d'un fournisseur», a déclaré Smith. «Cependant, le ministère de la Santé de la Floride est le chef de file du suivi du COVID-19 en Floride.»

Des parents comme Peñate ne savent toujours pas s'ils peuvent faire confiance au renvoi de leurs enfants à la garderie à la réouverture des États. Parce que son fils est autiste, Peñate ne sait pas toujours s'il est malade jusqu'à ce qu'il soit trop tard car il ne peut pas le verbaliser.

«J'ai commencé à penser que je travaillais dans un endroit très fréquenté. Si c'était juste moi, je le tiendrais jusqu'au bout. Mais comme j'ai un enfant et qu'il a son état, cela me fait peur », a expliqué Peñate. «Son principal médecin a fermé. S'il tombe malade, je dois courir aux urgences. C’est quelque chose qui pèse sur mon esprit et dans mon cœur. "

David est un enfant adorable qui aime le bruit des trains lorsqu'ils traversent un passage à niveau. Il a du mal à rester assis mais au fil du temps, les thérapeutes l'ont aidé à communiquer et à dire au moins une poignée de mots. Les prestataires de son école ont déclaré qu'ils travaillaient avec les familles pour prendre des dispositions avec des thérapeutes toujours disposés à faire des visites à domicile.

«Une garderie communautaire typique n'a pas les ressources nécessaires pour s'occuper des enfants ayant des besoins spéciaux», a déclaré la présidente et chef de la direction d'Easterseals, Loreen Chant. "Il n'y a vraiment pas d'options."

Heureusement, le thérapeute de David le voit toujours cinq jours par semaine pour ses thérapies quotidiennes.

Ce n’est pas perdu pour Peñate les responsabilités disproportionnées en matière de soins (gardiennage?) Que les femmes sont obligées de porter tout au long de la pandémie. En fait, selon le NAEYC, sur les quelque 2 millions de gardiennes d'enfants qui ont été touchées par des coupures et des congés, une écrasante majorité sont des femmes.

"D'une part, mon monde entier a été brisé", a déclaré Peñate. "D'un autre côté, cela m'a appris à être plus fort, à voir les choses sous un autre angle, à me voir et à me mettre à sa place, et à voir les choses comme il les voit."

L'auteur du Miami Herald Carli Teproff a contribué à ce rapport.

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