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Les fournisseurs de services aux personnes handicapées au bord de l'effondrement

MINNEAPOLIS – Depuis plus de quatre décennies, Options, Inc. à Big Lake a aidé des centaines de personnes ayant une déficience intellectuelle et de développement à trouver un emploi dans la main-d'œuvre ordinaire, tout en servant de refuge pour des personnes qui n'ont nulle part où aller pendant la journée.

Mais lorsque le conseil d'administration de l'association a récemment analysé ses finances, les perspectives étaient sombres. Les revenus de la journée et du prestataire de services d'emploi avaient chuté de 80% depuis le début de la pandémie, tandis que les coûts de construction et de flotte de fourgonnettes continuaient de s'accumuler. Les pertes mensuelles avaient atteint 100 000 $.

«Nous sommes dans un état de détresse constant», a déclaré Brenda Geldert, directrice exécutive d'Options. "Il va être impossible de survivre à moins que nous obtenions un soulagement."

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Le coronavirus inflige un lourd tribut au vaste réseau de centres soutenus par le gouvernement du Minnesota qui offrent une formation professionnelle, une thérapie en santé mentale et d'autres services à plus de 30 000 adultes handicapés. Des dizaines de centres ont été contraints de fermer temporairement depuis mars en raison de restrictions sévères censées ralentir la propagation du virus.

Aujourd'hui, après des mois de licenciements et de congés, on craint de plus en plus que cet élément souvent ignoré du filet de sécurité sociale ne s'effondre, laissant des milliers de personnes dans le pétrin.

Les défenseurs craignent que les populations vulnérables que ces centres desservent – avec des handicaps aussi variés que l'autisme, la paralysie cérébrale et les traumatismes crâniens – soient de plus en plus isolées et ne reçoivent pas une thérapie adéquate et une stimulation quotidienne. Beaucoup ont été confinés dans des foyers de groupe de quatre chambres où le coronavirus a déjà frappé. Dans tout l'État, plus de 300 résidents de foyers de groupe ont contracté le virus et au moins 19 sont décédés, ont déclaré des responsables de la santé publique.

Lors d'une audience législative jeudi, les dirigeants d'une demi-douzaine des plus grands fournisseurs de services aux personnes handicapées de l'État de tout l'État ont tiré la sonnette d'alarme, les avertissant qu'ils manquent d'argent et ne pourraient pas survivre à l'été sans financement d'urgence. Ils soutiennent une législation qui leur accorderait 30 millions de dollars de subventions gouvernementales pour rester à flot jusqu'à ce que les restrictions COVID-19 soient levées et que les centres puissent rouvrir complètement. Un plan de secours a été adopté par le Sénat du Minnesota lors de la session extraordinaire par un vote de 67-0, mais n'a jamais été voté à la Chambre.

"L'ensemble de notre secteur des services aux personnes handicapées est sur le point de s'effondrer", a prévenu le sénateur Jim Abeler, président du Comité des finances et des politiques de réforme des services humains, qui a tenu l'audience.

Les fournisseurs de services aux personnes handicapées du Minnesota ont des hémorragies financières depuis la fin mars, lorsque de nouvelles directives fédérales ont limité les rassemblements pour freiner la propagation du coronavirus. Les centres de jour et d'emploi étaient considérés comme particulièrement vulnérables: les gens interagissent entre eux dans des environnements fermés pendant des périodes prolongées. Ils craignaient également de pouvoir ramener le coronavirus dans leurs foyers de groupe, exposant ainsi potentiellement plus de personnes dans des lieux fermés.

Jeudi, dans un témoignage parfois émouvant, un dirigeant à but non lucratif a décrit comment le coronavirus avait ravagé leurs opérations, entraînant des pertes mensuelles à six chiffres, des licenciements et un épuisement rapide des réserves de liquidités. Beaucoup ont exprimé leur frustration que plus de trois mois après le début de la pandémie, l'administration du gouverneur Tim Walz ne s'était pas présentée plus tôt avec un plan de sauvetage.

À un moment donné au cours de l'audience, Abeler a agité une copie du projet de loi de secours en l'air et a exhorté Walz à signer un décret approuvant l'argent.

"Gouverneur Walz, voudriez-vous s'il vous plaît sauver le secteur des services aux personnes handicapées au Minnesota?" Demanda Abeler. Il a ajouté: «C'est tellement urgent. Les clients ne prospéreront littéralement pas… Certaines personnes mourront. »

Dawn Lamping, directrice exécutive de Floodwood Services and Training Inc., un fournisseur de services de jour et d'emploi à environ 40 miles à l'ouest de Duluth, a déclaré que les revenus mensuels avaient diminué de 95% depuis le début de la pandémie. Sans financement d'urgence, le programme qui dessert une soixantaine d'adultes handicapés manquerait d'argent et serait contraint de fermer dans les six semaines.

"Au cours des 43 dernières années, (Floodwood Services and Training) a traversé des moments difficiles, mais aucun n'a été aussi difficile ou dévastateur que la crise actuelle", a déclaré Lamping, s'étouffant à plusieurs reprises lors de son témoignage. «À moins que notre programme ne reçoive un financement d'urgence très bientôt, nous fermerons.»

Dans de nombreuses communautés rurales, les prestataires de services de jour sont des centres d'activité majeurs. Ils transportent les gens vers et depuis le travail et les activités de la communauté et fournissent une destination pendant la journée aux personnes gravement handicapées qui pourraient autrement être isolées dans des foyers de groupe. Ces dernières années, sous la pression des tribunaux et des régulateurs fédéraux, ils ont commencé à offrir davantage de services d'emploi et de formation professionnelle dans la communauté.

Melissa Winger de Bloomington a déclaré qu'elle était de plus en plus préoccupée par le bien-être émotionnel et physique de son fils de 24 ans depuis la fermeture de son programme de jour le 17 mars. Chaque matin, il préparait soigneusement son sac à dos et attendait dans le hall pour la camionnette du programme de jour, qui l'emmenait souvent à des sorties dans la communauté. Lorsque le programme a pris fin, il a été tellement bouleversé par la rupture de sa routine qu'il s'est cogné la tête à plusieurs reprises contre le mur de son foyer de groupe, se cassant le nez.

Maintenant, son fils n'a nulle part où aller pendant la journée, sauf lors de promenades dans le périmètre de son foyer de groupe à Plymouth, a déclaré sa mère.

"C'est une situation assez traumatisante pour quelqu'un comme mon fils qui se nourrit de la socialisation", a déclaré Winger. "Vous mettez un terme brutal à tout ce qu'ils savent et ils n'ont pas la capacité de comprendre pourquoi."

© 2020 Star Tribune
Distribué par Tribune Content Agency, LLC

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