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Le Congrès continue de rattraper son retard sur l'accessibilité

La sénatrice américaine Tammy Duckworth, D-Ill., Se déplace entre les réunions au Capitole en 2017. L'accessibilité reste un problème à Capitol Hill des décennies après que les législateurs l'ont mandaté. (Brian Cassella / Chicago Tribune / TNS)

WASHINGTON – Trente ans après la signature de l'Americans with Disabilities Act et 25 ans après que le Congrès a décidé de se appliquer ces normes, des progrès significatifs ont été réalisés en matière d'accessibilité dans et autour des bâtiments historiques. Mais des défis demeurent pour les personnes qui naviguent dans Capitol Hill en personne et dans l'espace numérique.

Les données des Centers for Disease Control and Prevention montrent que 26% des adultes aux États-Unis ont un certain type de handicap, mais la représentation au Congrès est bien inférieure à cela et l'institution continue de rattraper son retard en fournissant des aménagements mandatés par l'ADA pour un accès équitable à la vie quotidienne, ainsi qu'au gouvernement.

Le représentant américain Brian Mast reconnaît que le Capitole et les immeubles de bureaux voisins sont vieux et que les lieux historiques sont tout simplement plus difficiles à rendre accessibles. Mais le vétéran du combat, qui utilise deux jambes prothétiques pour se déplacer, a déclaré que l'architecte du Capitole et ses collègues législateurs en charge de la surveillance avaient fait de leur mieux pour accommoder les personnes ayant des problèmes de mobilité comme lui.

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L'un des premiers appels que le républicain de Floride a reçu le lendemain de sa victoire électorale en 2016 était celui du représentant de l'Illinois Rodney Davis, le principal républicain du comité d'administration de la Chambre, qui supervise les opérations du Capitole.

«Il a dit:« Écoutez, nous n’avons eu personne ici avec vos blessures auparavant. Dites-moi tout ce que vous voulez. Comment vivez-vous? Que pouvons-nous faire pour vous aider?" Mast a déclaré à CQ Roll Call.

Davis a demandé à quelle vitesse Mast était capable de marcher, s'il était jamais en fauteuil roulant et d'autres questions pratiques sur la manière dont le nouveau député devrait se déplacer et faire son travail.

Davis a déclaré à CQ Roll Call qu'une priorité était de s'assurer que malgré son statut de première année, ce qui signifie généralement un bureau éloigné dans les pires endroits, Mast serait en mesure d'obtenir et de revenir des votes à temps. Il a souligné qu'une position proactive et la contribution des membres eux-mêmes conduisent à des accommodements au-delà de ce que l'ADA exige.

«Toutes ces discussions se déroulent en amont avec des membres qui ont des problèmes d'accessibilité. Je ne pense pas que les médias expliquent à quel point, en arrière-plan, ces préoccupations essaient d’être traitées avant même qu’il n’y ait un problème », a déclaré Davis.

«Ils ont fait un certain nombre d'accommodements spécialement pour moi», a déclaré Mast.

Mast fait partie d'un groupe de junkies de fitness engagés à la Chambre et il a souligné un changement spécifique apporté au gymnase des membres pour lui donner accès.

«J'utilise la salle de gym tous les jours et parfois j'utilise un fauteuil roulant. … Une des choses qu'ils ont faites, c'est qu'ils ont installé une porte pour handicapés sur le gymnase. Ils n'avaient pas de bouton auparavant qui l'ouvrirait automatiquement », a-t-il déclaré.

Dans une brève interview dans le couloir, Davis a partagé ce qu'il savait sur les mises à jour de l'accessibilité autour du campus du Capitole, mais a souligné que les législateurs vivant et travaillant avec un handicap, y compris Mast, le représentant Jim Langevin, DR.I., et la sénatrice Tammy Duckworth, D -Ill., Sont les vrais experts sur où les problèmes demeurent.

Un domaine dans lequel les défenseurs voient une marge d'amélioration est l'élargissement des rangs des personnes handicapées qui naviguent dans les salles du Congrès.

«Afin de sensibiliser, même sur le terrain du Congrès, il faut qu'il y ait plus de personnes élues à des postes qui sont handicapés, ainsi que plus de personnel embauché avec un handicap; il y a donc là un problème d'équité », a déclaré Angela Williams, PDG d'Easterseals, une organisation qui fournit des services aux personnes handicapées, dans une interview avec CQ Roll Call.

Il n'y a pas de données disponibles sur le nombre de personnes travaillant à Capitol Hill identifiées comme ayant un handicap, malgré une poussée pour étudier la représentation des groupes démographiques parmi le personnel du Congrès et comment ils se comparent aux données démographiques à l'échelle nationale ou dans un État ou un district.

Williams aimerait voir un conseil consultatif sur les personnes handicapées pour aider le Bureau des droits au travail du Congrès et d'autres entités de la branche législative impliquées dans l'accessibilité à réfléchir aux problèmes et à examiner les obstacles actuels et les moyens de les éliminer.

«Une partie de cela consiste à avoir une prise de conscience et à avoir une conversation avec des personnes dont les droits sont réellement affectés, afin qu'ils puissent être informés de manière plus approfondie sur ce qu'ils devraient faire de plus pour s'assurer que notre Congrès est accessible à tous», a déclaré Williams.

Deux panels de la Maison examinent la fréquence d'utilisation des aménagements pour les personnes sourdes ou malentendantes à Capitol Hill, dans le but de mieux comprendre quels outils supplémentaires pourraient être utilisés et comment élargir les opportunités pour ces personnes.

Le complexe vieillot du Capitole regorge de portes volumineuses et de couloirs étroits. Des dizaines de chambres, y compris de nombreuses toilettes publiques, ont des portes trop lourdes pour être conformes à l'ADA et n'ont pas d'entrée à bouton-poussoir.

Dans un rapport biennal sur les inspections ADA du Bureau des droits du travail du Congrès pour le 114e Congrès, publié en 2019, plus de 2000 obstacles à l'accessibilité ont été identifiés, avec des toilettes multi-utilisateurs, des panneaux de signalisation et des fontaines à boire parmi les plus cités pour les lacunes de conformité. Des distributeurs de savon qui nécessitent deux mains et des portes de salle de bain qui s'ouvrent étaient présents à la fois à la Chambre et au Sénat au moment du rapport.

Dans le métro du Sénat, la catégorie des barrières de transport était particulièrement préoccupante dans le rapport, car il n'y avait aucun avertissement détectable aux bords d'embarquement du quai du métro. Ces avertissements sont un motif de surface distinctif de dômes surélevés détectables par une canne ou les pieds d'une personne pour alerter les malvoyants qu'ils approchent d'un bord de la surface, d'un passage pour piétons ou d'une chute dangereuse.

Le président du Sénat sur les règles et l'administration, Roy Blunt, a déclaré au cours de l'été qu'il espérait que la chambre répond aux exigences énoncées par l'ADA.

"Je pense que, en général, nous sommes en grande partie en conformité avec la loi sur le handicap et que nous devrions certainement l'être et que nous voulons l'être", ont déclaré les républicains du Missouri à CQ Roll Call lors d'une brève interview dans le couloir. «Et j'espère que nous le sommes.»

Williams d’Easterseals a déclaré que le respect de l’ADA n’était pas une ligne d’arrivée à franchir, mais un processus continu auquel chaque organisation, entreprise et gouvernement fédéral devait s’efforcer.

«Nous rattraperons toujours le retard en matière de conformité», a-t-elle déclaré. «Vous n'atteignez donc jamais 100%. C'est toujours une question d'amélioration continue. »

Mais Williams a souligné que l'effort continu de rendre Capitol Hill accessible signifie également un investissement continu dans la surveillance, les audits et la garantie que les fonds sont dirigés vers des projets qui améliorent l'accès.

«Les problèmes liés au coût de l'élimination des obstacles à l'accès complet des personnes handicapées ont été et continuent d'être un problème», a-t-elle déclaré.

Ces dernières années, des améliorations ont été apportées, à la fois à l'infrastructure physique, mais aussi pour améliorer la compréhension des problèmes d'accessibilité et de la conformité ADA autour du Capitole, selon le comité d'administration de la Chambre.

Un assistant du comité démocrate qui ne parlerait que sur le fond a indiqué que l'architecte du Capitole a mis à jour la politique et les normes d'accessibilité universelle et a élargi les offres en gros caractères et en braille dans le centre d'accueil du Capitole.

Des modifications ont également été apportées pour l'accès des membres aux estrades dans les salles d'audience de la Chambre, dont bon nombre nécessitaient une marche ou prévoyaient des espaces étroits pour naviguer.

Le comité a également vanté le nouvel ascenseur vertical du Rayburn Building, auquel Mast a fait référence pour illustrer que même si l’adaptation d’un bâtiment plus ancien n’est pas toujours un processus rapide, elle fait le travail.

«Vous avez les ascenseurs, les« bzzz », les ascenseurs très lents», a déclaré Mast, imitant le son de l'ascenseur. «Eh bien, ils sont lents et peu pratiques, mais ils sont lents pour une raison parce qu’ils essaient de les rendre stables pour les gens. Il y a un inconvénient pour eux, mais ils font de leur mieux pour trouver un logement afin que vous puissiez descendre dans le foyer Rayburn ou dans n'importe quel endroit. "

«À mon avis, les gens ont fait de leur mieux pour essayer de trouver des accommodements», a-t-il ajouté.

Bien que l'ADA ait été promulguée bien avant que tout le monde n'ait un smartphone dans sa poche, les décisions du ministère de la Justice et les mises à jour de la loi originale exigent que les services Web soient inclus dans les aménagements raisonnables en vertu de l'ADA.

Mais il y a moins de responsabilité pour s'assurer que les sites Web, les formulaires en ligne et les publications sur les réseaux sociaux sont compatibles avec les technologies d'assistance telles que les lecteurs d'écran, qui permettent aux personnes aveugles ou malvoyantes d'interagir avec des sites Web, des applications et d'autres plateformes numériques.

«L'Office of Congressional Workplace Rights doit s'assurer que les dernières technologies sont déployées avec les services Internet et les sites Web du Congrès pour garantir l'accès», a déclaré Williams.

Alors qu'un législateur ou un bureau du Congrès peut s'assurer que la porte de son bureau est équipée d'un ouvre-porte automatique ou qu'il y a de l'espace pour qu'un utilisateur de fauteuil roulant puisse manœuvrer pour rencontrer les membres du personnel, les sites Web que les électeurs, les défenseurs et le personnel de Capitol Hill utilisent pour obtenir des informations importantes peuvent ne répond pas aux normes d'accessibilité.

Les rapports d'inspection biennaux les plus récents de l'ADA du Bureau des droits du Congrès sur le lieu de travail se concentrent uniquement sur les obstacles à la circulation, et non sur les obstacles à l'accès à l'information, et il n'y a pas d'évaluation de la conformité numérique à Capitol Hill.

Williams aimerait voir plus d'audits et d'informations publiques sur l'accès numérique aux ressources du Congrès et l'acceptation du fait que les outils et les ressources en ligne ont la même valeur que l'accessibilité dans un espace physique.

«Nous vivons maintenant dans un monde numérique et la technologie est la clé de tout», a-t-elle déclaré.

L'Office of Congressional Workplace Rights n'a pas répondu aux demandes de renseignements concernant ce rapport.

(Ellyn Ferguson, Chris Marquette et Doug Sword ont contribué à ce rapport.)

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