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L'apprentissage à distance continue, mais les élèves handicapés sont toujours à la traîne

EDISON, N.J. – Samantha Wagensommer devrait terminer son dernier semestre sur le campus de l'Université de Stockton et participer à sa cérémonie de remise des diplômes ce mois-ci.

Au lieu de cela, elle est rentrée chez elle à Manahawkin depuis mars, finissant son diplôme à distance et jouant le rôle d'aider à enseigner son petit frère Dean, un jeune de 18 ans qui souffre de troubles du spectre autistique.

Dean va normalement à l'école presque toute l'année au Southern Regional High School. Il avait un enseignant et des pairs, ainsi qu'un assistant personnel et des thérapeutes qui l'ont guidé à travers des exercices d'ergothérapie, une formation professionnelle et une orthophonie pour apprendre des compétences en communication non verbale.

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Puis la pandémie de coronavirus a bouleversé la vie dans le New Jersey.

Maintenant, par une bonne journée, la famille de Wagensommer peut demander à Dean de s’asseoir avec un iPad et de lire des histoires lues par un enseignant. Son professeur et ses thérapeutes s'enregistrent régulièrement et essaient de le suivre, mais Dean est non verbal, ce qui rend difficile toute communication qui n'a pas lieu en personne. Et sans la structure de la classe, il est difficile d'amener Dean à se concentrer.

"Je comprends, bien sûr, avoir une école en ligne", a déclaré Wagensommer. «Je pense que les gens qui prennent des décisions veillent à l'intérêt public. En fin de compte, rien ne remplace l'éducation qu'il recevait auparavant. »

Le New Jersey compte plus de 200 000 élèves dans des programmes d’éducation spéciale. Ils comprennent ceux qui ont une déficience intellectuelle, ceux sur le spectre de l'autisme – comme Dean – et ceux qui ont des limitations physiques ou qui ont besoin d'un soutien émotionnel. Même dans ces classifications plus petites, les enfants ont des besoins et des capacités différents, et le soutien que leur famille peut fournir varie.

C'est pourquoi les experts, les enseignants et les soignants soutiennent que les élèves de l'enseignement spécial sont ceux qui perdent le plus à mesure que l'apprentissage à distance se poursuit.

En avril, le Conseil de l’éducation de l’Etat a voté pour autoriser les services virtuels et les rendez-vous de télésanté pour les étudiants handicapés sous l’état d’urgence après que des défenseurs eurent adressé une pétition au bureau du gouverneur Phil Murphy. L'exception a fait suite à une course folle pour restructurer la scolarité, parfois avec seulement 48 heures de préavis, alors que les enseignants distribuaient des ordinateurs portables aux élèves et organisaient le ramassage des repas scolaires alors que l'État se tournait vers l'enseignement à domicile.

Les avocats ont également demandé à l'État de reconnaître que tous les services, comme la physiothérapie, ne peuvent pas être fournis par voie électronique ou en toute sécurité. Bien qu'il s'agisse d'un pas en avant, certains craignent que la fermeture des écoles pour le reste de l'année scolaire n'ait un impact considérable sur les élèves ayant des besoins spéciaux, en particulier ceux qui ont des moyens moindres.

«L'éducation spéciale semble si différente pour une famille privilégiée que dans d'autres endroits», a déclaré Jessica Bacon, professeure d'enseignement et d'apprentissage à l'Université d'État de Montclair. «Je pense que cela va révéler certains de ces problèmes plus profonds dans nos systèmes autour de l'équité. Il y a des choses de base, des thérapies qui ne peuvent pas être faites. "

Les éducateurs savent qu'ils devront combler les lacunes créées par l'apprentissage à distance lorsqu'ils retourneront en classe. Mais beaucoup craignent que ces gouffres soient plus importants chez les enfants qui ont eu du mal à accéder à l'apprentissage en ligne ou qui n'avaient pas de parents facilement disponibles pour assumer le fardeau de devenir des enseignants suppléants.

«Je pense que certains de ces éléments nécessiteront des services et un soutien compensatoires», a déclaré Bacon. «Je pense que beaucoup de gens craignent vraiment que les enfants régressent de nombreuses façons.»

Alors que les élèves reviennent à une nouvelle normalité, les fonctionnaires devront jongler avec la distance sociale dans les écoles et accélérer les procédures de nettoyage. Mais ils peuvent également avoir besoin de nouveaux programmes pour soutenir les étudiants. Tout cela viendra alors que le budget de l'État se resserre et que les districts scolaires sont aux prises avec les retombées économiques de la crise des coronavirus.

Wagensommer, qui prévoit commencer ses études supérieures à l'automne pour devenir ergothérapeute, a déclaré qu'elle essaierait d'aider Dean dans ses tâches, comme colorier les lignes ou s'habiller. Mais dans l'ensemble, elle a deviné que Dean ne recevrait qu'une heure d'enseignement par jour.

Mais il a beaucoup d'énergie et a besoin d'une surveillance constante. Wagensommer a déclaré que la famille ne pouvait pas expliquer à Dean pourquoi il n'était pas à l'école chaque jour ou comment l'épidémie avait transformé leur vie.

"C'est stressant. Nous essayons tous de jouer un rôle », a-t-elle expliqué, expliquant que sa mère avait quitté son emploi de technicienne en pharmacie pour prendre soin de Dean à plein temps et éviter le risque de contracter le virus et de le lui transmettre. «Ça a été dur dans l’ensemble. Nous faisons de notre mieux. "

Wagensommer souhaite que davantage de fonctionnaires s'attaquent aux défis auxquels les étudiants handicapés – et leurs familles – ont été confrontés au cours des deux derniers mois.

«Mon district scolaire a la chance d'avoir les ergothérapeutes, le physiothérapeute, les enseignants qui s'occupent de leur travail et qui s'y connectent», a-t-elle déclaré. «Ils contactent Dean. Ils sont inquiets pour lui. Je sais que dans d'autres écoles, elles n'ont peut-être pas le même personnel. »

Les progrès pourraient dépendre des besoins des étudiants. En particulier, certains élèves autistes ont prospéré à la maison, tandis que d'autres luttent sans routine et reculent socialement.

"Je pense que nous verrons un large éventail de résultats pour les enfants qui retournent à l'école", a déclaré Arianna Esposito, directrice des services et du soutien à la vie à Autism Speaks, un groupe national de défense de la recherche et de la sensibilisation à l'autisme. "Ce ne sera pas une perte totale, car ce qui est appris en ce moment, ce sont des choses comme l'adaptation à des temps très incertains."

Mais alors que les enseignants et les parents tentent de s'adapter, la canalisation de techniques d'apprentissage en ligne efficaces reste une expérience.

"Toutes ces choses proviennent des meilleures pratiques", a déclaré Esposito. "Lorsque vous vous trouvez dans une situation comme celle dans laquelle nous nous trouvons, où il existe des pratiques optimales, mais pas la profondeur et l'étendue des approches fondées sur des preuves, c'est difficile à savoir."

Les enseignants de l'État ressentent également la pression. Dans les salles de classe, les programmes d'enseignement individualisés, appelés IEP, exigent des enseignants qu'ils dispensent un apprentissage différencié à chaque élève en éducation spécialisée. De nombreux enseignants ont essayé de poursuivre ces plans à distance par le biais de travaux de vidéo et de lecture ainsi que d'appels, mais ne peuvent pas recréer tout l'apprentissage tactile et la collaboration émotionnelle et sociale qu'une classe favorise.

«Je pense que c'est certainement plus un défi pour un enseignant en éducation spécialisée d'enseigner en ligne que pour une éducation générale», a déclaré Therese Squicciarini, qui enseigne aux élèves de septième année avec des difficultés linguistiques et d'apprentissage à l'école secondaire J.P. Case Middle School de Flemington. «Toute la différenciation que nous faisons tous les jours avec nos élèves, qui est parfois difficile à traduire dans une version en ligne de l'école.»

Elle passe donc un appel Zoom avec les élèves chaque matin, vérifiant comment ils gèrent la crise et répondant aux questions. Lorsqu'elle a récemment donné un devoir de lecture, elle a fourni un enregistrement audio, mais elle a également lu le livre elle-même sur Zoom à un étudiant qui avait besoin d'aide supplémentaire.

Un étudiant, a-t-elle dit, a un parent seul qui doit encore quitter la maison pour travailler. Elle a donc tendance à parler avec lui sur Zoom pendant de plus longues périodes, sachant qu'il est seul dans la maison pendant la journée.

"En ce qui concerne les élèves en éducation spécialisée, nous espérons les faire grandir et apprendre", a-t-elle déclaré. "Toujours, notre préoccupation est la régression."

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