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Handicap & Soutien

Josh Spencer et «The Last Bookstore»

Une vie confortable

Avant de devenir un utilisateur de fauteuil roulant, un propriétaire d'entreprise et un père dévoué, Spencer était un adolescent avec une passion singulière: les livres.

«J'étais un geek total jusqu'à ce que j'atteigne environ la 10e année,» dit Spencer. «J'étais très intéressé par la fantasy et la science-fiction, puis j'écrivais et dessinais même des cartes de ces choses. J'étais essentiellement un type de type Dungeons & Dragons.

Lorsqu'il n'était pas installé dans ces mondes fantastiques d'évasion, Spencer a apprécié ce qu'il décrit comme «une existence idyllique de classe moyenne» qui a rebondi entre Hawaï et la Caroline du Nord. Son enfance a été enrichie par deux sœurs et deux parents aimants et une vie active dans l'église non confessionnelle dont son père était le pasteur. Il a fait de la randonnée, du surf et pratiqué d'autres sports de plein air.

«Une fois que j'ai commencé à me développer physiquement, à grandir et à faire de l'exercice, j'ai commencé à m'éloigner des livres», dit Spencer. «Donc, pendant trois ou quatre ans, je me suis beaucoup plus intéressé à l'athlétisme et à la physicalité, car cela m'attirerait plus d'attention de la part des filles.»

Même s'il était inondé d'hormones typiques des adolescents, Spencer a toujours trouvé la joie et le réconfort dans la nature et l'activité physique. Il se souvient encore de la sensation du sable chaud de la plage lors de nombreux matchs animés de volley-ball.

«Tout pour moi, c'était le contact de mes pieds avec la terre», a déclaré Spencer dans une interview en 2019 avec le Survivre pour prospérer Podcast. «Depuis que je suis enfant, je refuse de porter des chaussures. Être pieds nus était ma chose préférée au monde.

Cet amour du plein air a été entretenu pendant les années de Spencer à l’université de Caroline du Nord, à Chapel Hill, où il a étudié la religion et les communications et a maintenu une vie sociale active. Bien qu'il se soit plongé dans l'expérience universitaire, ses projets post-universitaires sont restés flous – peut-être aller au Japon, enseigner l'anglais et surfer.

Au cours de ces premières années, Spencer – beau, confiant et élève grégaire – a conservé le sentiment durable que tout irait bien.

«J'étais aussi très religieux à l'époque», dit Spencer. «En tant que jeune personne religieuse, vous êtes très sûr de vous et vous pensez avoir toutes les réponses, car vous n’avez pas vécu assez longtemps. J'étais très libre de dire aux autres ce qu'était la vie.

Mais en 1996, au cours de sa première année à l’université, la foi et l’avenir de Spencer ont été mis à rude épreuve. Alors qu'il conduisait un cyclomoteur avec un ami, Spencer n'a pas réussi à s'arrêter pour un panneau d'arrêt et a été heurté par une voiture en excès de vitesse.

Le chauffeur était une infirmière en retard au travail. Son fils de 10 ans était passager à ses côtés. Ils se sont arrêtés, terrifiés, à la suite de l'accident.

Mais alors même qu'il gisait dans la rue avec un poumon effondré, un bassin cassé et deux vertèbres explosées, Spencer leva les yeux vers ce qu'il décrit comme «un ciel parfait» et ressentit une sensation inhabituelle de calme interne.

«Un verset biblique du livre de Job a commencé à parcourir mon cerveau, presque comme une bobine», dit Spencer. ""Dois-je accepter le bien du Seigneur, mais pas les ennuis?«J’ai alors senti que ce qui m’arrivait allait bien – et était peut-être même censé se produire. C'était mon sort, venant de Dieu. »

Le temps de changer

Suite à sa blessure, Spencer a pris un an de congé de l'université et s'est retrouvé non seulement en convalescence physique, mais aussi en train de devenir ce qu'il décrit comme «émotionnellement plat».

Quelles que soient les ambitions abstraites qu'il avait pu avoir avant sa blessure, elles étaient désormais encore davantage mises à l'écart. Pour le moment, il se contentait de simplement jouer aux cartes sur la plage avec des amis et, progressivement, de revenir à certaines versions des périscolaires qu'il aimait autrefois.

«J'étais vraiment juste en train de passer par les mouvements», a déclaré Spencer. «Avant (l'accident), j'étais athlétique, donc c'était un gros choc pour le système de passer du statut d'extrême physique à celui de ne pas pouvoir faire ces choses au même degré.

Pendant plusieurs années, Spencer s'est bercé dans une routine confortable, quoique incontestable. Temps de plage. Musculation. Jeux vidéo avec des amis. Quelques heures par semaine passées à feuilleter des objets sur eBay juste pour payer quelques factures.

Josh Spencer partage son amour de la lecture avec ses enfants.

Josh Spencer partage son amour de la lecture avec ses enfants.

Aujourd'hui, il admet que, sans le soutien de sa famille, il aurait pu se retrouver sans abri. «Ma grand-mère m'a offert un petit appartement, alors au moins j'avais un logement», dit Spencer. «Mais ensuite, après un certain temps, j'ai commencé à me sentir un peu perdant. Je n'allais simplement nulle part avec ma vie. Je n’ai rien contribué. »

Ce changement de perspective a été catalysé, en partie, par la fin d'une relation avec Jenna Hipp, une jeune femme dont Spencer avait commencé à tomber amoureux. Lorsque Jenna a quitté Oahu pour commencer une nouvelle vie, Spencer s'est retrouvé à réévaluer sa propre trajectoire.

«Je pense que les gens avaient commencé à réaliser:« Oh, Josh n’a aucune ambition. Il n’a rien », dit Spencer. «Et un interrupteur a basculé dans ma tête. Je me suis immédiatement mis au travail, environ 90 heures par semaine. Je suis passé du statut de clochard à la plage à un bourreau de travail en une semaine. "

Mais même avec son esprit fermement tourné vers la productivité, Spencer avait encore des difficultés à pénétrer dans les espaces de travail traditionnels et à surmonter les sentiments concernant ses propres limites.

«Je me sentais mal à l'aise dans ma propre peau», dit Spencer. «Je n’ai pas eu d’emploi. J'ai commencé à faire mon propre truc parce que je devais le faire, parce que personne ne voulait m'embaucher.

Sur son long chemin vers la guérison, Spencer a cherché un traitement pour la dépression et a finalement retrouvé son premier amour: l'écrit. Mais quand l'une de ses premières entreprises, un magazine de musique en ligne, s'est effondrée et que ses parents ont divorcé, Spencer a décidé qu'il avait besoin d'un changement de décor pour redonner vie à son esprit créatif et entrepreneurial.

«Cela avait été une série de pertes sur un an environ», dit-il. «Il était temps de changer, et je n’avais jamais vécu sur la côte ouest ou dans une ville, alors j’ai pensé que je donnerais une chance à Los Angeles.»

Les gens du centre-ville ont besoin d'une librairie

Beaucoup de gens arrivent en Californie avec un œil sur l'invention de soi, mais peu le font de la même manière que Spencer. Il n'y a pas eu de fêtes, de stages ou d'événements de réadaptation ou de réseautage. Au lieu de cela, Spencer s'est contenté de creuser, a gardé la tête baissée et a de nouveau fléchi ses muscles eBay – cette fois en vendant des livres hors de son appartement.

Il a commencé par rechercher de la littérature dans les friperies, les ventes de garage, les ventes de garage et les bibliothèques – un processus physique implacable qui n'était pas toujours bien adapté, même pour l'utilisateur de fauteuil roulant le plus expérimenté.

La dernière librairie«Lors de certaines de ces ventes de livres», dit Spencer, «dès qu'ils ouvrent les portes, tout le monde entre et commence à attraper des livres. Parfois, je ne pouvais même pas me déplacer. Je trouvais donc des «portes dérobées» où je n’avais pas à rivaliser physiquement avec les gens, mais où je pouvais utiliser mes relations pour obtenir un avantage. Et si je fais du bénévolat à cette vente de bibliothèque? Vont-ils me laisser acheter des livres quand il n'y a personne? »

Bien qu’il n’ait pas eu de formation officielle en affaires, l’entreprise naissante d’achat de livres de Spencer a bénéficié de son amour profond de la lecture et de sa façon naturelle et facile de vivre avec les gens. Son handicap, quels que soient ses défis, est également devenu un avantage supplémentaire – quelque chose qui a incité les autres à se souvenir et à l'aider.

Au fur et à mesure que l’activité du livre de Spencer se développait, sa confiance en soi et son réseau professionnel augmentaient également.

«J'ai toujours été conscient d'être amical. J'ai toujours voulu développer les gens », dit-il. «Mes parents étaient de bons communicateurs et j'ai été élevé pour être gentil avec les autres. Les gens veulent être avec d'autres personnes qui les font se sentir bien et qui ajoutent quelque chose à leur vie. »

Peu à peu, l’entreprise de livres locale de Spencer, surnommée «The Last Bookstore» comme un clin d'œil à la montée des livres numériques, est devenue trop lourde pour les limites de son loft. En 2009, tenté par l’attrait d’un bail à court terme abordable, il s’est emparé d’une vitrine de 1 000 pieds carrés sur la rue principale du centre-ville de Los Angeles à un moment clé de l’évolution du quartier.

«Je ne pense pas que je l'aurais jamais poursuivi tant que ce défenseur de la communauté, Brady Westwater, qui vit au centre-ville, ne m'a pas trouvé», dit Spencer. | «Il a dit:« Je vous ai entendu vendre des livres en ligne. Les gens du centre-ville ont vraiment besoin d’une librairie pour les jeunes, et je veux que vous en ouvriez une. »

Expansion et innovation

Bien que Westwater n'ait fait aucun investissement financier de sa part et n'attendait pas d'argent de Spencer en retour, il avait une solide réputation pour aider les entrepreneurs de Los Angeles à retrouver et à prendre racine dans des endroits abordables du centre-ville pendant ce qui se révélait être une période de renaissance pour la zone.

«Brady n'a jamais mentionné mon handicap ou quoi que ce soit à ce sujet», dit Spencer. «Il m'a juste aidé à regarder chaque espace du centre-ville et a trouvé les deux emplacements dans lesquels The Last Bookstore a fini par se trouver – le plus petit d'abord, puis le plus grand.

«Le plus grand» est l'emplacement actuel et époustouflant de The Last Bookstore: un bâtiment bancaire de 22 000 pieds carrés qui date du début du XXe siècle. Bien qu'aujourd'hui ses «tunnels de livres» épiques et ses peintures murales dessinées à la main aient éclairé de nombreux flux Instagram, l'endroit était d'abord une ardoise vierge sur laquelle Spencer pouvait laisser libre cours à son imagination.

«Je me suis simplement assis là-dedans, dans cet espace immense et vide, et je l'ai laissé me parler», dit-il. «J'ai vraiment essayé d'entendre et de voir à quoi ressemblait l'espace. Et l'ambiance que j'ai eue était celle d'Indiana Jones – un genre universitaire du début des années 20-30. Et peut-être aussi une sensation steampunk Hellboy. Élégant et fantastique. »

Avec l'aide de son père, Alan, un entrepreneur expérimenté, Josh s'est mis à transformer sa vision singulière en une réalité invitante:

Un bureau d'achat lui-même apparemment fait de livres. Un labyrinthe de littérature que les visiteurs pouvaient parcourir et prendre des selfies de l'intérieur. Espaces spéciaux pour les livres anciens et les œuvres d'art.

Comment, exactement, un espace aussi unique et vaste serait-il né? Au début, Spencer n’était pas sûr. Mais tout comme il l'avait fait depuis le début de ses activités commerciales, il comptait sur la force des relations communautaires.

«Sans l’aide de mon père, tout cela aurait été prohibitif», a déclaré Spencer. «Et, en ce qui concerne les éléments artistiques, nous avons également eu de la chance. Il y avait beaucoup d'artistes avec des studios dans ce bâtiment. … Beaucoup de gens qui étaient simplement enthousiastes à l'idée d'améliorer le centre-ville de LA. The Last Bookstore était quelque chose qui était vraiment en plein essor. Une chose de groupe. Un grand projet artistique.

Spencer a transformé un bâtiment de banque vide avec des arcs fantaisistes de livres et d'autres fonctionnalités qui sont venues définir The Last Bookstore.

Spencer a transformé un bâtiment de banque vide avec des arcs fantaisistes de livres et d'autres fonctionnalités qui sont venues définir The Last Bookstore.

Un livre de contes se terminant

Au cours des neuf années qui ont suivi son ouverture à Fifth et Spring dans le centre-ville de Los Angeles, ce grand projet d'art de groupe a été reconnu par Conde Nast Traveler en tant que plus grande librairie neuve et d'occasion de Californie, a été présentée dans un documentaire primé intitulé Bienvenue dans la dernière librairie, a grandi pour occuper deux entrepôts distincts, et a même abrité un roman de Jack Kerouac de première édition à 2300 $.

Il a attiré un visiteur du Kenya, à la recherche (et à la découverte!) D'une histoire d'enfance qu'il suivait depuis des décennies. Cela a attiré les routards de YouTubing dans l’espoir d’obtenir une vidéo du célèbre tunnel de lecture du magasin.

Et pour Spencer, The Last Bookstore a contribué à donner une direction et un but à une vie qui se sentait autrefois tachetée de soleil mais sans direction.

«J'adore vraiment ce travail», dit Spencer. «C’est un environnement idéal pour moi, pour simplement obtenir constamment de plus en plus d’informations – pour s'imprégner de tout cela. Chaque jour, je passe par des cartons, à la recherche de nouveaux livres que je n’ai jamais vus auparavant. »

Aujourd'hui, bien que la dernière librairie ait autant de chaleur et de caractère que lorsque Spencer l'avait imaginée il y a toutes ces années, il n'y a pas autant de circulation piétonnière dans ses allées. La menace continue de COVID-19 a réduit les ventes du magasin de 80%, mais le personnel récupère une partie de cette perte en organisant des mariages socialement éloignés et d'autres événements spéciaux, et en permettant à un nombre limité de visiteurs de s'asseoir et de lire tout en portant des masques.

Et pourtant, peut-être parce qu’il n’est pas étranger aux surprises indésirables, Spencer n’est apparemment pas dérangé par l’impact que la pandémie mondiale pourrait encore avoir sur l’avenir de son entreprise.

«Je dirais que COVID a transformé (la gestion de The Last Bookstore) en un stress plus gérable», a-t-il déclaré, exploitant sans aucun doute la même résilience qui l'a soutenu après cet accident de voiture qui a changé sa vie il y a 24 ans. «Tout se sentait un peu déraillé avant COVID, et maintenant nous pouvons rétrécir mais avoir toujours autant de livres, sinon plus.»

L'une des armes les plus imaginatives de The Last Bookstore contre la perte de clients de COVID-19 est sa nouvelle offre de «bundle de livres», qui invite les lecteurs à envoyer aux employés une liste de leurs goûts littéraires personnels, puis à recevoir un lot de livres surprises par courrier.

«Le tout a été construit autour d'une surprise», dit Spencer. «Vous ne savez pas quels livres vous allez acheter. Au début, je me suis dit: «Qui veut acheter une pile de livres sans savoir ce que c'est?» Mais ça a décollé comme une fusée, et les gens ont vraiment adoré l'idée. Il faisait vraiment chaud."

Bien que son imagination ait tellement alimenté la survie de The Last Bookstore dans le passé, Spencer est le premier à admettre qu'il ne peut pas s'attribuer le mérite de cette idée de lot de livres – elle vient de quelqu'un qu'il a épousé en décembre.

Son nom est Jenna Hipp Spencer, la femme qu’il est tombée il y a plus de 20 ans. Aujourd'hui, ils travaillent côte à côte à The Last Bookstore et élèvent quatre enfants.

Vous pourriez appeler la leur une fin de livre d'histoires – mais étant donné la résilience de Josh Spencer et de The Last Bookstore, il y aura probablement d'innombrables autres histoires à raconter. Vous pouvez les visiter en ligne à tout moment sur shopthelastbookstore.com.

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